Атавизм

появление у организмов признаков, свойственных их далеким предкам (БЭС).

Комментирует Елена Сударикова.

Атавизмы - это черты, которые когда-то были свойственны нашим далеким предкам, но и сейчас, хотя и крайне редко – у одного из тысячи, ста тысяч, а то и миллиона человек - появляются в популяции. Какие-то древние гены не замолчали, произошла небольшая мутация – и человек родился с хвостом. Или, допустим, может шевелить ушами, причем как животные, по своей воле и вразнобой. Мышцы, позволяющие это делать и есть атавизм.
Это те мышцы, которые были нужны животным в лесу: двигая ушами, они внимательно ловили разные звуки, понимали, откуда идет опасность. Нам, эволюционировавшим, это давно уже не нужно, но иногда эти мышцы «просыпаются».

Атавизм, кстати, активно использовали эволюционисты в прошлые века: это был один из веских аргументов в пользу того, что человек произошел от животного.

Атавизмы следует отличать от рудиментов.